jueves, 27 de septiembre de 2007

Monos vs. Serpientes: El Sueño de Kekulé

Muchas veces escuchamos o leímos la historia del descubrimiento de la estructura del benceno; en la misma se nos cuenta que fue Friedrich August Kekulé von Stradonitz (1829-1896), catedrático de química en Gante, Bélgica quien tuvo un sueño que resultó ser revelador para la elucidación de dicha estructura. Sobre ese punto surgen los problemas:

Kekulé en una estampilla
¿cuántosa químicos creen que tienen la suya?

1) Algunos dicen que soñó con monos (seis de ellos para ser específicos) tomados de la cola: Cada mono representa a un átomo de carbono. Las uniones rabo-rabo y mano-mano representan enlaces. Cada mono puede morder con su boca una manzana (átomo de Hidrógeno) quedando así completada la molécula.

2) Otras versiones mencionan que soñó con serpientes que se mordían sus propias colas, lo que condujo al descubrimiento de las moléculas de estructura cíclica.

Ambas teorías son igualmente válidas visto y considerando que explican de manera lógica (bueno, lo más lógico que pueda resultar un sueño) que el benceno posee estructura cíclica. La razón del debate se da a la hora de enseñar química contando esta anécdota, que aunque es pava, es histórica y, aunque no lo crean, bastante útil desde el punto de vista didáctico (y yo que dije que nunca iba a escribir ese término). En fin ¿monos o serpientes? He ahí el dilema...

Con el fin de traer luz a este debate onírico-químico vayamos a las declaraciones del propio Kekulé:

"Volví la silla hacia el fuego y empecé a quedarme dormido. De nuevo los átomos saltaban delante de mis ojos. Ahora los grupos más pequeños permanecían modestamente al fondo. Mi ojo mental, más agudo, debido a las repetidas visiones de este tipo, podía distinguir estructuras mayores, con conformaciones diversas; largas filas, a veces más íntimamente unidas; todas retorciéndose y agitándose con un movimiento parecido al de una serpiente. Pero, de repente... ¿qué era aquello? Una de las serpientes había cogido con la boca su propia cola y su figura daba vueltas violenta y burlonamente delante de mis ojos. Como si hubiese sido el resplandor de un relámpago me desperté, y pasé el resto de la noche desarrollando las consecuencias de esta hipótesis."

Cuesta mucho analizar estas declaraciones, principalmente porque las dijo en idioma alemán. Lo primero que podemos deducir es que el descubrimiento lo hizo en una situación de grave peligro, pues se observa que estaba dormido cerca de las llamas en un obvio estado de ebriedad. Esto último se deduce de su frase "los átomos saltaban delante de mis ojos" o cuando menciona que la serpiente se movía "burlonamente" frente a él. Esa combinación de una gran concentración de alcohol en su aliento y su cercanía al fuego, probablemente fuera la causa de ese "relámpago" que lo despertó (En realidad se trató de una llamarada azul-rojiza de 2 metros según cuenta el personal doméstico que lo apagó).

Finalmente se revela una mentira (o una verdad a medias para ser mas justos) en la última frase de Kekulé: Resulta evidente que no solo pasó el resto de la noche "desarrollando las consecuencias de su hipótesis", sino que además estuvo sufriendo las consecuencias de una mamúa que pasó a la historia.

Pero esto no termina allí. Otro dato interesante sobre Kekulé es que también se basó en un sueño para elucidar la tetravalencia del carbono:

"Tuvo lugar en un carruaje londinense cuando me quedé adormilado y consistió en una visualización de las valencias y la estructura de los átomos. Éstos juguetearon ante mis ojos, uniéndose en pares, tríos y cuartetos según su tamaño, sugiriéndole así su teoría estructural."

Finalmente el propio científico menciona que tuvo "repetidas experiencias de este tipo". Lo que evidencia que Kekulé se la pasaba durmiendo por todos lados y que vivía viendo átomos bailando adelante suyo.

Para corroborar nuestra hipótesis de su problema con el alcohol, a menudo se menciona en varios libros y sitios de internet (como ejemplo vaya un sitio que tiene un interesante artículo intitulado "Papiroflexia y Química") que "además de semidormido estaba algo etílico", lo que certifica por completo la historia.

En fin, si bien queda claro se trató de una serpiente autofaga, me agrada mucho más pensar en seis monos en calesita, que en una borrachera que le causó serias quemaduras en el rostro, el pelo y el parqué a uno de los grande químicos de todos los tiempos. Finalmente dimos con algo educativo: Chicos, no beban si van a conducir o dedicarse a elucidar estructuras químicas.


Referencias:

Información:
- Papiroflexia y química: http://www.geocities.com/micadesa/educacion/edukekule.html
- Wikipedia: http://es.wikipedia.org/wiki/Friedrich_August_Kekul%C3%A9_von_Stradonitz
Twelve Famous Dreams: http://www.brilliantdreams.com/product/famous-dreams.htm

Imágenes:
Wikipedia: http://en.wikipedia.org/wiki/Friedrich_August_Kekul%C3%A9_von_Stradonitz

1 comentario:

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